Ensisilmäyksellä roolipelit näyttävät hyvin poikkeukselliselta pelityypiltä, mutta lähempi tarkastelu osoittaa, että niillä on monia yhteisiä ominaisuuksia muun tyyppisten pelien kanssa. Kuten kaikki pelit, ne koostuvat säännöistä, jotka toimivat virtuaalisissa pelimaailmoissa.

Pelaajan on opeteltava nämä säännöt voidakseen pelata kyseistä peliä. Mutta kuten monissa sääntökirjoissa painotetaan, roolipeleissä ei ole voittajia tai häviäjiä. Eikä niissä ole kiinteää maalia. Roolipelit ovat enemmän riippuvaisia näyttelemisestä kuin pelaamisesta.Näiden kahden pelaamistyypin välillä on selkeä ero. Tavoitteellisessa pelaamisessa tähdätään johonkin lopulliseen tilanteeseen, yleensä voittoon tai tappioon, ja ne nojaavat vahvasti sääntöihin, jotka määräävät tavat, joilla tähän tilanteeseen voidaan päästä. Kilpailulliset pelit, kuten shakki, ovat tällaisia pelityyppejä. Toisaalta näytelmällinen pelaaminen on esimerkiksi leluilla leikkimistä. Tällaisessa pelissä ei ole tiettyä todellista maalia, joka päättää pelin. Nykyään SimCityn ja Everquestin kaltaisten pelien synnyttämä suosio on tehnyt tällaisista peleistä hyväksyttävämpiä myös aikuisille. Roolipeleistä on tullut merkittävä leikkimielisen pelaamisen tapa aikuisille.

Kilpailun ja leikin ero

Joskus ihmiset ajattelevat, että säännöt erottavat leikkimielisen ja kilpailullisen pelaamisen toisistaan. Kilpailullisissa peleissä tarvitaan selkeitä sääntöjä, että voittaja saadaan lopulta määriteltyä, kun taas leikkimielinen pelaaminen on vapaamuotoisempaa. Mutta myös leikkimielinen pelaaminen voi vaatia sääntöjä. Erona on se, että pelaajat luovat nämä säännöt itse. Pelattaessa esimerkiksi rosvoa ja poliisia esivaatimuksena on, että pelissä pelataan tiettyjä rooleja ja pelistä jätetään pois tiettyjä asioita.

Useimpien roolipelien tarinankerronnallinen konteksti tuo välittömästi esiin, että tietty narratiivinen lopputulos on saavutettavissa riippumatta siitä faktasta, että roolipelitehtävät yleensä ajelehtivat loputtomasti. Roolipeleissä pelin säännöt yleensä muodostavat jonkunlaisen manifestin säännöistä, jotka vaikuttavat vuorovaikutukseen ja simulaatioon, jotka luovat pelijärjestelmän ytimen. Nämä säännöt on luotu ensisijaisesti ja pääasiassa tasapainotetun ja säännönmukaisen pelin luomiseksi. Kokonaiset kappaleet ja jopa useat kirjat tarjoavat yksityiskohtaista taustatietoa roolipeleistä. Jotkut pelit tai pelijärjestelmät sisältävät useita vaihtoehtoisia ympäristöjä. Nämä kuvaukset sisältävät sanomalehtimäisiä artikkeleita, karttoja, matkaoppaita, tärkeitä ihmisiä ja olentoja, satunnaisten tapaamisten taulukoita, kauppareittejä ja paljon muuta. Tavallaan nämä säännöt kuvailevat pelimaailman virallisesti, yhdessä ne luovat ympäristön simulaation.

Satunnaiset kohtaamiset

Esimerkiksi satunnaisten tapaamisten taulukkokartat antavat todennäköisyyden tietynlaisten hirviöiden kohtaamiseen tietyllä pelimaailman alueella nopanheiton tuloksena. Tässä mielessä nämä säännöt ovat osa maailman simulointia samoin kuin tietokonepelien simuloinnissa. Toisaalta taas nämä säännöt myös määräävät tietyn pelityypin. Satunnaisten kohtaamisten taulukoiden olemassaolo tietyssä pelijärjestelmässä voi johtaa tietylle pelivalmistajalle tyypilliseen toimintaan perustuvaan pelitapaan, jossa kohdataan paljon hirviöitä.

Satunnaiset kohtaamiset

Sellaiset roolipelaajat, jotka arvostavat eniten pelin tarinankerronnallista puolta, välttävät usein tällaisten taulukoiden käyttämistä ja pysyvät monesti erossa järjestelmissä, jotka käyttävät niitä. Heidän silmissään satunnaiset kohtaamiset eivät sovellu tarkasti mietittyyn tarinaan, jossa jokaisella osatekijällä on merkittävä rooli kertomuksen kehittymisessä. Satunnaisten kohtaamisten taulukot ja vastaavat satunnaisten aarteiden taulukot (jotka määrittävät minkä rahasumman, varusteen ja aarteen tietty hirviö pudottaa) vaikuttavat pelinjohtajan taiteelliseen luovuuteen. He eivät halua ottaa riskiä, että satunnaisesti vaeltava hirviö tappaa koko hahmoryhmän satunnaisessa kohtaamisessa vain, koska pelinjohtaja heittää nopalla jonkun oudon tuloksen, tai että tarina ajautuu oikosulkuun, koska pelaajat sattuivat löytämään satunnaisen taikasormuksen, joka myöntää heille kolme toivomusta. Kaikissa roolipeleissä näitä taulukoita ei käytetä, mutta kaikissa pelijärjestelmissä on käytössä kovat ja pehmeät säännöt, jotka tekevät kuvitteellisen maailman historiasta ja maantieteestä kouriintuntuvamman. Itse asiassa voidaan myös sanoa, että satunnaisten kohtaamisten taulukot ovat erittäin tehokas keino tehdä kuvitteellisessa maailmassa seikkaillessa kohdattavista vaaroista uskottavampia.